Neutral Milk Hotel

Surrealismo mágico y emotivo de fines del Siglo XX 

“Y un día moriremos y nuestras cenizas volarán desde el aeroplano sobre el mar, pero por ahora somos jóvenes y acostados bajo el sol contamos cada cosa linda que vemos… ” – Jeff Mangum

Mejores Discos
In The Aeroplane Over The Sea (1998)

Cuando un solo disco es suficiente.
Hay algunos grupos que logran su paso a la posteridad con la composición de un solo discazo; Los Sex Pistols con “Never Mind The Bollocks…”, Television con “Marquee Moon”, The Strokes con “Is This It” y muchos ejemplos más.  Neutral Milk Hotel se unió a este grupo al crear su obra maestra de surrealismo emotivo “In The Aeroplane Over The Sea”, uno de los discos más aclamados de los noventas que por si solo ha logrado meter a un grupo casi anónimo dentro de la historia del rock. 

ITAOTS, como se lo abrevia,  es el disco “indie” por excelencia, el disco que tiene todos los ingredientes para gustar a una inmensa minoría y el que se ha convertido en posesión esencial y atesorada de miles de amantes de la música independiente y alternativa de nuestros días. Es ese disco que la gente que lo tiene, lo quiere mostrar porque dice mucho de sus dueños y es además un objeto de culto cuya famosa portada y sus letras se reproducen en los brazos y espaldas de miles de fans que lo adoran como una obra de arte importante. Esa misma importancia ha ido creciendo con el tiempo hasta irlo convirtiendo en uno de los discos más admirables del rock, siendo comparado con monstruos de su misma década como el Nevermind o el OK Computer y siendo para su grupo de fans más acerrimos sin duda el mejor de todos.  ¿Por qué genera tanta adoración de sus fans?

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La Inspiración
Hay libros, discos, pinturas y otras obras de arte que nos impactan porque nos alegran o nos entristecen, nos motivan o nos desmotivan.  Hay gente que cambia su modo de actuar o forma de ver el mundo tras ser impactado por una gran obra de arte, así como uno se queda deprimido tras leer 1984 de George Orwell o con ganas de vivir una vida con cero responabilidades después de ver “The Big Lebowsky”.  Jeff Mangum leyó el Diario de Anna Frank y quedó devastado, pero utilizó esta obra como inspiración para crear un álbum conceptual que es sobre todo una carta de amor a la distancia y en el tiempo a esta adolescente en su infructuosa tarea de esconderse de los nazis. Puede sonar un poco cursi y pueril, y en efecto lo es, pero de eso ya hablaremos más adelante.

La Duración
Comencemos a hablar de ITAOTS por su duración.  Con 39 minutos 55 segundos, el disco dura la cantidad exacta de tiempo y es por ello un objeto inusual para su época ya que en 1998 sacar un disco de menos de 40 minutos era bastante inusual para cualquier banda no punk.  Hablamos ya de la escesiva duración de los discos de los ochentas y noventas en nuestro artículo de The Cure, pero bueno, debe estár científicamente comprobado, y si no lo está debería ser un buen tema para una tesis que un discazo debería durar entre 35 y 45 minutos. 

La verdad es que un disco tiene que ser especialísimo para seguir gustando y cautivando cuando su duración es mayor a 50 minutos. (El “Album Blanco” o “London Calling” son un par de excepciones.

En fin, todo este preámbulo para decir que “In An Aeroplane Over The Sea” es un album que “dura lo que tiene que durar” * para expresar lo que tiene que expresar y que su duración es solo uno de los detalles que lo hacen atípico pero más que nada agradable y fácil de escuchar.
*Así como Miles Davies dijo que Bill Evans “toca el piano como se lo tiene que tocar”

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Jeff Mangum en una foto del año 2013

El Sonido
Se puede dividir a In The Aeroplane Over The Sea en dos mitades: la de las canciones que tienen un sonido limpio que se alternan con las de sonido sucio o distorsionado.

En algunas canciones la distorsión y saturación especialmente de la guitarra eléctrica nos sirven como ejemplo claro de esa “baja fidelidad” que hace tal vez a ITAOTS el disco más famoso de la estética “lo-fi” seguida por muchos grupos actuales y ejemplificada con el renacimiento de los cassettes como medio preferido de las bandas “indie”

Esa saturación a mucha gente le cuesta aceptar, especialmente a los amantes de los discos bien grabados y los sonidos limpios.  al fin y al cabo los Pink Floyd no se pasaban grabando sus obras maestras con Alan Parsons por las puras, pero hay que admitir que el sonido sucio tiene su encanto para mucha gente por su relación con la filosofía “hágalo usted mismo” del punk que además se nota en otras partes del disco como la desprolijidad a propósito para cortar las canciones a destiempo, permitir que haya gente hablando o haciendo comentarios mientras las canciones están siendo grabadas (El grito de “Holy Shit!” al final de “Oh Comely”) o dejar los micrófonos abiertos y poder escuchar a Mangum cerrando el estuche de su guitarra en la última canción.

ITAOTS es musicalmente simple con muchas de sus canciones confinadas a 3 notas, pero la riqueza está en las imágenes surreales y oníricas y en lo apasionado de sus letras que mueven a muchos de los oyentes a las lágrimas.  La voz de Mangum se quiebra y se nota que el tipo está poniendo todo su corazón en cada canción.  La fortaleza de este disco por lo tanto no está en tener grandes arreglos o una instrumentación impecable, sino en la impactante honestidad de su composición y ejecución de las canciones.

La honestidad impacta por cosas como admitir que al autor no solo que leyó sino que se conmovió con un libro que la mayoría de gente lee cuando tiene unos 14 años y que luego es desestimado como literatura juvenil y un poco melodramática.  Asimismo la forma de alabar a Jesús en la segunda canción, como que da miedo ya que no hay nada mas perturbador que un fanático religioso y le quita puntos en un medio cultural donde ser secular, agnóstico y de preferencia ateo es lo más saludable que se puede ser.  Sin embargo Mangum no tiene vergüenza en admitir sus opiniones por más poco populares que sean y hay que darle puntos por su honestidad a pesar de que a todos en verdad sí nos parezcan un poco ridículos sus puntos de vista.

La colección de sonidos en las canciones incluye simples tonadas de guitarra, temas con distorsión, arreglos de vientos que suenan amateur, instrumentos novedosos como el flugelhorn, el serrucho musical, las gaitas, el banjo, el acordeón y demás artilugios en la elaboración de un collage sónico atractivo e inteligente y que nos prepara para la obra posterior de Mangum tras dejar el grupo.

Una teoría que lanzo en este artículo es que hay una gran similitud entre el sonido de ITAOTS y las obras de Syd Barrett como solista*, tanto por la forma de cantar y tocar la guitarra, las letras, la instrumentación y finalmente el derrumbe psicológico de los dos artistas para pasar a un retiro que para Barrett fue más misantrópico y letal que para Mangum, pero que en todo caso se parecen.

*También “Jugband Blues” en “A Saucerful of Secrets” se parece un poco.

La portada y el arte gráfico
El arte del disco y su estilo retro y surrealista son muy adecuadas para comunicar su contenido. La portada está tomada de una postal con el dibujo de un balneario de finales del Siglo XIX principios del Siglo XX donde dos chicos miran desde el agua a una chica que está sentada en el muelle, pero la cara de la chica ha sido remplazada por el cuero de un tambor.  La contraportada tiene una escena surreal de 11 miembros de una banda de guerra dibujados como caricaturas y ordenados de derecha a izquierda desde quien tiene las piernas normales hasta quien las tiene de al menos 6 metros de altura.  El más alto de los músicos toca un tambor igual al que suplanta la cara de la chica en la portada.  Los 11 miembros de la banda están liderados por un hombre con uniforme de otro color. Al parecer están en un teatro ya que hay un telón detrás de ellos, pero podrían también estar en el campo.

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El folleto interno hecho en papel marrón tiene impresa una imagen también surreal de un aeroplano/victrola viajando por una ciudad industrial de finales del Siglo XIX. Al reverso de esta imagen están los nombres de las canciones y créditos en formato similar al de cartel de circo de la era victoriana.

En fin, el arte del disco es tan complejo, surreal y onírico como su contenido. 

El Legado

El disco tiene entre algunos de sus efectos el enseñar a muchos artistas a aceptar lo que son y dejar salir sus canciones de forma honesta así sean lo menos “cool” posible.  Artistas como Arcade Fire, Beirut o Fleet Foxes lo han elogiado como una inspiración mayor para sus obras y un número enorme de aficionados a la música tienen a este disco en el tope de sus preferencias por ser tan honesto poético y visceral que hay pocos discos que se le comparan.  Bienvenido entonces “In The Aeroplane Over The Sea” ya te has convertido en uno de los inmortales del rock.

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