The Velvet Underground

Art Rock, experimentación y albores del punk desde un Nueva York vanguardista.

“La música es lo que me molestaba y lo que me interesaba” – Lou Reed 

“De repente nuestro público comenzó a hacerse más joven y diverso. Pienso que esto se debe a que nuestros discos comenzaron a venderse mejor tiempo después de haber sido lanzados” – John Cale

Mejores Discos

The Velvet Underground and Nico (1967)

White Light / White Heat (1968)

The Velvet Underground (1969)

Loaded (1970)

Un grupo con algo definitivamente diferente

The Velvet Underground es el epítome del grupo de rock vanguardista y experimental. Su historia es la de una entidad siempre cambiante con miembros que entraban y salían, separaciones, reuniones, peleas, reconciliaciones y demás. Debido a esto, al escribir sobre The Velvet Underground, generalmente se los enmarca en su época de mayor relevancia, esto es entre 1966 y 1970, años donde los miembros fueron (aproximadamente) Lou Reed en guitarra y voz, John Cale en la viola, bajo y voz, Sterling Morrison en guitarra y Maureen Tucker en la batería.

Lou Reed fue el compositor principal y cantante de la mayoría de temas, salvo en el primer disco “The Velvet Underground & Nico”, donde la artista invitada Christa Päffgen, conocida como Nico cantó algunas canciones.

El cuarteto formado a mediados de los sesentas es considerado como el grupo neoyorkino por antonomasia, ya que su imagen, valores e ideas musicales los mantuvieron al margen de la filosofía del “flower power” californiano y del “All You Need Is Love” del verano del amor. The Velvet Underground no solo no fue parte de este movimiento, sino que hasta cierto se burló del mismo por considerarlo excesivamente naive y passé para un grupo que era demasiado sofisticado y listo como para participar de estos sueños pueriles. Como muestra de esto, en los dos primeros discos de The Velvet Underground, la palabra “Love” aparece solo una vez y la temática de las letras es mucho más oscura, urbana y realista. Si bien esto puede haber sido un obstáculo comercial en un inicio, también fue lo que los convirtió en una agrupación de culto para las generaciones posteriores, especialmente a partir del arribo de la música punk una década después.

La era Warhol y su disco debut

The Velvet Underground fueron asociados desde un inicio al art rock, debido principalmente a lo experimental de su música, pero también porque fueron apadrinados por Andy Warhol en un momento en que al artista pop se le ocurrió dedicarse a manejar un grupo. Es cierto que el estar bajo el ala de Warhol es algo que trajo emociones encontradas a Lou Reed y John Cale, pero, bien o mal, también atrajo mucha más exposición en los medios artísticos, los presentó a un público mayor y aportó una atractiva imagen gráfica de la que un ejemplo es la ultra famosa portada de su primer disco “The Velvet Underground & Nico” (1967)

Los Velvet Underground, de izquierda a derecha: John Cale, Lou Reed, Maureen Tucker, Nico y Sterling Morrison

Aparte de tener una portada memorable, “The Velvet Underground & Nico” es generalmente considerado como uno de los mejores discos de la historia por la cantidad de excelentes canciones que contiene, sin embargo estos elogios no fueron inmediatos, ya que al momento de su lanzamiento, el disco tuvo ventas mediocres y las críticas no fueron muy entusiastas.

Es interesante pensar en los discos que estarán siendo pasados por alto en estos momentos y serán aclamados en el futuro como obras influyentes y proféticas.

Asimismo, la temática lírica de “The Velvet Underground & Nico” fue definitivamente demasiado avezada para los inocentes medios del año 1967, ya que la mayoría de estaciones radiales (de AM, en ese entonces), encontraron excesivamente depravadas y permisivas a canciones como “I’m Waiting For The Man” o “Heroin”, que contenían referencias directas al uso de drogas duras y a una sexualidad ambivalente, que por ese entonces todavía era tabú en casi todo el mundo.

Tras “The Velvet Underground & Nico”, la banda cortó lazos con Andy Warhol como manager y con Nico como cantante, y emprendieron la tarea de grabar su segundo álbum, el interesante “White Light / White Heat” (1968) el mismo que también es una obra imprescindible del rock y contiene algunas de las canciones más interesantes del grupo. Este trabajo tiene la dudosa distinción de ser considerado como uno de los discos peor grabados de la historia (mal sonido, mala edición, fallas en la instrumentación, etc.) pero debido a la filosofía beatnick que acarreaba el grupo, donde la intensidad y el contenido eran más importantes que la presentación, el hecho que el disco haya tenido fallas de grabación pasó a ser visto más como una muestra de un buen trabajo protopunk antes que como una obra descuidada o falta de talento.

White Light / White Heat y el auto titulado The Velvet Underground

En “WhiteLight / White Heat”, el grupo se dedicó a experimentar intensamente y algunas de las canciones tuvieron un resultado muy interesantes, como “The Gift”, donde se abandona cualquier noción de estructura conocida para una canción pop y en su lugar escuchamos a John Cale leyendo un cuento de Lou Reed con un trasfondo instrumental, al estilo de las “Jazz Poetry Evenings” popularizadas por las vanguardias culturales entre los años cuarentas y cincuentas y en las cuáles jazzeros de estilo bebop o cool jazz improvisaban sobre poemas o prosa para crear una nueva experiencia artística y sensorial mezcla de música y letras.

Este disco particularmente fue tomado como molde por posteriores bandas de punk en los setentas debido a que tenía ese sonido crudo y “hágalo usted mismo” que la mayoría de bandas querían lograr.

Entre el disco “White Light – White Heat” y el tercer trabajo, el auto titulado “The Velvet Underground”, de 1969, el grupo vio salir a John Cale porque sus ideas musicales eran más experimentales que las de Reed. A juicio de John Cale, The Velvet Underground era un espacio muy pequeño para que ambas fuerzas creativas puedan coexistir en paz. John Cale comenzó al poco tiempo su carrera de solista, con varios trabajos meritorios, entre los que es preciso destacar su excelente disco “Paris 1919”, (1972), que es para muchos uno de los mejores discos de todos los tiempos.

El disco “The Velvet Underground”, ya sin John Cale, nos presenta por lo tanto canciones más tradicionalmente pop como “Candy Says”, “Pale Blue Eyes” o “Jesus”, sin que este acercamiento al pop tradicional disminuya en nada lo interesante que resulta este trabajo, el mismo que es generalmente reconocido como una de las obras cumbres de los Velvet Underground, e incluso, para muchos, mejor que los dos primeros discos del grupo.

Loaded, salida de Lou Reed, disolución y reencuentros

En 1970, los Velvet Underground grabaron y lanzaron el último disco donde participó Lou Reed, “Loaded” el cual da aun un paso más allá en el afán de ofrecer material accesible al público y tratar de generar algún éxito de ventas, lo cual nunca lo logró a pesar de tener algunas canciones memorables como “Sweet Jane” o “Rock And Roll”. “Loaded” nos deja la impresión de que, ya que Lou Reed le estaba perdiendo fe al proyecto, el mismo fue dejado un poco inconcluso.

Frustrado por la falta de éxito y las presiones de la disquera por generar éxitos, Lou Reed simplemente abandonó el grupo para dedicarse a proyectos en solitario que lo llevarían a principios de los setentas a alcanzar mayor popularidad, especialmente con el disco “Transformer” de 1972 y sus éxitos “Walk On The Wild Side” o “Perfect Day”. El sucesor de “Transformer”, “Berlin” de 1973, es quizás el mejor álbum de Lou Reed, tanto como solista como con los Velvet Underground. “Berlin” es una obra conceptual magistral que no vendió mucho ni causó furor en su lanzamiento, pero con el tiempo ha capturado el aprecio de los críticos y aficionados, por lo desconcertante de sus letras y por ser conocido como uno de los discos más deprimentes en la historia del rock.

Es interesante considerar que los trabajos de Lou Reed parecen haberse adelantado en al menos 20 años a su tiempo, y solamente empezaron a ser ampliamente aclamados cuando artistas posteriores empezaron a nombrar a The Velvet Undergrund y Lou Reed como sus influencias e inspiración.

Lou Reed sin duda es uno de los personajes más interesantes de la historia del rock. Un gran compositor y muy hábil con las palabras, al mismo tiempo que ha sido frecuentemente acusado de ladrón (desde artículos personales hasta ideas musicales), traficante de poca monta, tipo poco confiable y persona de actitudes racistas. Nunca quiso ser perfecto, nunca dijo que quería ser perfecto, siempre prefirió decir lo que pensaba en lugar de lo políticamente correcto. Muchas veces lo que pensaba era interesante, muchas otras veces era totalmente estúpido y despreciable.

Tras la salida de Reed, The Velvet Underground quedó como un proyecto sin pies ni cabeza, pero increíblemente se conservó bajo la batuta de un nuevo miembro, Doug Yule, quien junto con otros artistas trataron de mantener el grupo a flote, sin nunca poder crear música muy atractiva y así, tras un corto tiempo, simplemente la banda desapareció.

Los Velvet Underground en 1993, de izquierda a derecha: Sterling Morrison, Maureen Tucker, John Cale y Lou Reed

En los años posteriores hubo varias reuniones e incluso entre 1992 y 1993 los cuatro miembros principales (Reed, Cale, Morrison y Tucker) hicieron una gira juntos, la misma que tras varias presentaciones comenzó a poner de nuevo a flote las tensiones que los habían separado dos décadas atrás, por lo que el proyecto de reunificación duró poco y fue una experiencia agridulce.

The Velvet Underground tiene en su catálogo algunos de los mejores discos de la historia del rock y su sonido, imagen y filosofía fueron determinantes en influenciar a muchos de los músicos más importantes del planeta en las décadas por venir. Su trabajo estuvo basado en una honesta exploración artística y eso es posiblemente el mejor legado que nos han dejado.

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